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蜘蛛在空间站织网
 

     北京时间11月19日消息,据美国太空网报道,14日,两只圆蛛搭乘美国宇航局的“奋进”号航天飞机进入国际空间站,亲自感受无重力状态并用结网的方式向其发出挑战。17日,宇航员发现了两只圆蛛编织的混乱不堪的蜘蛛网,与它们的八脚同胞在地球上编织的拥有完美对称结构的网可谓有天壤之别。 

     空间站科学官、美国宇航局宇航员桑德拉·马格努斯(Sandra Magnus)表示:“这张蜘蛛网或多或少地呈三维结构,给人的感觉是,好像走进了蜘蛛巢穴内部。”

     任务控制人员问道:“与标准的蜘蛛网——例如“夏洛特的网”相比,这张蜘蛛网是不是显得非常杂乱无章?”夏洛特是埃尔文·布鲁克斯·怀特(E.B. White)撰写的儿童著作《夏洛特的网》中的一只虚构的蜘蛛,也是一只圆蛛。马格努斯回答说:“这张蜘蛛网没有任何值得注意的对称性。”

蜘蛛在空间站织网

     尽管编织了一张杂乱无章的网,但两只圆蛛的表现还是相当不错的。14日,它们搭乘宇航局的“奋进”号航天飞机进入空间站,宇航局为它们准备的食物是美味的果蝇。将圆蛛送入空间站是一项科学实验的组成部分。这项实验旨在提高地球上从幼稚园到12年级的学生对科学和技术的兴趣,除了圆蛛外,苎胥(蝴蝶的一种)幼虫也同样是实验的一个单独部分。

      通过这项实验,学生们可以了解无重力状态下蝴蝶的生活周期以及蜘蛛如何结网和进食,并与地球上类似的蝴蝶和蜘蛛进行比较。18日,“奋进”号宇航员开始在空间站外进行第一次太空行走(一共4次),维修这个轨道实验室受损太阳能电池翼的旋转接头。“奋进”号将马格努斯送入空间站是一项为期15天的任务组成部分,这项任务旨在向空间站运送1个新浴室、1个厨房、1个健身馆、2个额外浴室以及1个再循环利用系统——将尿液转换成饮用水。在这些设备帮助下,空间站的宇航员“接待”能力可提高一倍。

      迄今为止,宇航员遇到的唯一问题是,只在它们的栖息地发现一只圆蛛。空间站飞行负责人霍莉·莱丁斯(Holly Ridings)17日表示:“我们并没有弄丢一只蜘蛛。”她指出,失踪的是一只备用蜘蛛,可能在其自己制定的区域活动。“我可以这样来解释,这只蜘蛛在走出卧室后,可能去了客厅。”宇航局表示,这只任性的蜘蛛绝不会在空间站内四处乱窜。宇航局空间站项目副负责人科克·舍尔曼(Kirk Shireman)说:“我们不相信它已经逃走了。我确信它一定会在几天后的某个时候在这里结网。”

     和所有宇航员一样,当地时间14日晚,美国“奋进”号航天飞机发射升空。在这架飞机上有两名特殊乘客,也都经过了严格筛选,健康测试和数小时的训练。这两位勇敢的太空探险者是蜘蛛。

    这两只蜘蛛被绑在“奋进”号航天飞机的一个特制隔间里,随7名机组人员从佛罗里达州卡纳维拉尔角太空中心一起发射升空。它们将在那里呆3个月,以每小时28200公里的速度绕地球1300多圈。成千上万的孩子们将在线观看蜘蛛在太空中的生活,学习什么是微重力效应,激发他们对科学、太空和科技的兴趣。想到与两只蜘蛛在轨道上共度3个月的时光,一些患蜘蛛恐惧症的人可能会颤抖不已,但宇航员们会发现,在太空与8条腿的蜘蛛为伴,起码是个安慰。

      参与这项研究计划的美国太空生物服务技术中心工程师卡拉·古拉特说,“即使再短的太空飞行,在那种恶劣的太空环境中,宇航员只要看到身边有其他生命存在,就会感觉很舒服。也许有些人会不认同这种说法,但对于宇航员们来说,他们不会怕蜘蛛,甚至把它们当作朋友看待。”

     位于科罗拉多大学的由美国宇航局提供研究资金的太空生物服务技术中心为这两只雌蜘蛛创造了一个特殊的生活环境。送蜘蛛上太空的主要目的是研究在它们太空微重力环境下如何结网、如何捕食。在地球上,蜘蛛通常利用自己的摇摆和下落能力进行结网,但太空中,蜘蛛要做到这一点,可能要动些脑筋。另外,科学家将检测蜘蛛在轨道中吐出的蛛丝强度是否与地球上不同。

     这两只蜘蛛的境况应该将比1973年 “太空实验室”空间站上的两只蜘蛛阿尼塔和阿拉贝拉要好,阿尼塔和阿拉贝拉的食物质量太差,最后死于脱水。这一次,两只蜘蛛都有自己的食品储备,如狗食喂养的活果蝇。此前约有30只蜘蛛参与此次竞争,经过包括模拟发射在内的测试,以评估“最佳人选”。最后这两只蜘蛛凭借高超的结网技术和“青春活力”脱颖而出。

     在此之前,动物们已经多次进入太空。1947年,几只果蝇通过美国发射的V2火箭第一次被送入太空,探索太空中辐射暴露的影响。1948年,猕猴“艾伯特一世”成为进入太空的第一只灵长类动物,但因窒息死亡。“艾伯特二世”次年发射升空,不料在返回地球的过程中不幸死亡。

     1957年,苏联一只名叫“莱伊卡”的狗成为进入地球轨道的第一狗,但是,仅在太空生活几天便死去。1963年法国将一只黑白相间的雄猫送入太空,这只叫做菲利克斯的猫是进入太空的第一猫,科学家们在它的头上装有电极来测量神经脉冲。后来,这只雄猫安全返回地球。

     1970年,美国发射了携带两只牛蛙的卫星。两只牛蛙被放在装满水的离心分离机中,以测试引力场在耳石(内耳的平衡构造)中的影响,但两只牛蛙再也没回来。

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